quinta-feira, 18 de junho de 2015

Recalling positive memories reverses stress-induced depression

Date: June 17, 2015

Source: RIKEN

In a remarkable demonstration of the curative power of memory, scientists have established that artificial reactivation of memories stored during a positive experience can suppress the effects of stress-induced depression. The research shows how positive and negative memories interact in mood disorders, and provides a specific brain circuit for future clinical interventions.

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Dietary trans fat linked to worse memory

Date: June 17, 2015

Source: University of California, San Diego Health Sciences

Higher consumption of dietary trans fatty acids (dTFA), commonly used in processed foods to improve taste, texture and durability, has been linked to worsened memory function in men 45 years old and younger, according to a study.

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Knowledge about alternative medicine connected to education, income

Date: June 17, 2015

Source: San Francisco State University

Individuals with lower education and income levels are less likely to know about yoga, acupuncture and other complementary treatments, new research shows. Lack of knowledge as a reason for non-use was strongly associated with lower education levels and income. Those who attended college were 58 percent less likely to indicate lack of knowledge as a reason for non-use, and individuals with higher incomes were 37 percent less likely.

People with lower educational levels and incomes are less likely to know about yoga, acupuncture, natural products and chiropractic medicine, according to a new study from San Francisco State University.

Studies on the use of complementary and alternative medicine (CAM) have typically focused on learning more about who use these types of practices and why. Less is known about trends among those who do not partake, which inspired new research by Professor of Health Education Adam Burke, published in PLOS ONE on June 17.

"It's very important to know why somebody is not doing a particular behavior," said Burke, who is also the director of SF State's Institute for Holistic Health Studies. "If your child isn't eating broccoli and you want him to, you need to know why. If it's just a matter of the pieces being too big, you can cut it up. But if you don't know why, the child will not eat the broccoli."

The research, based on the 2007 National Health Interview Survey, looked at data from more than 13,000 respondents who said they had never used acupuncture, chiropractic, natural products or yoga, four common CAM practices.

Lack of knowledge as a reason for non-use was strongly associated with lower education levels and income. Those who attended college were 58 percent less likely to indicate lack of knowledge as a reason for non-use, and individuals with higher incomes were 37 percent less likely.

"The implication of this study is that the lack of access to health knowledge is a root of health inequity," Burke said. "If you are poor, you have less access to health information for a variety of reasons."

Physical activity levels were also found to correlate with knowledge. People who described themselves as less physically active were significantly more likely to claim a lack of knowledge of all four complementary practices.

One finding of the study that surprised Burke was that the results held true for survey respondents who experienced lower back pain. Since back pain is the medical condition most commonly linked to use of complementary health treatments, Burke and his coauthors hypothesized that back-pain sufferers would have greater knowledge about these treatments even if they opted not to use them, as their pain would compel them to learn about a variety of remedies. But Burke found that the relationship between lower education levels and lack of knowledge remained -- in other words, back pain did not seem to be a significant enough motivator to seek out these common alternative treatments.

But it's especially important for people with back pain to know about CAM methods, Burke said. "Often, the solution for chronic pain is addictive prescription medications, which are problematic in all communities, especially in lower-income communities," Burke said. "Complementary methods have the potential to mitigate such addiction problems, and may help address the root problem rather than just managing the symptoms, which is a real benefit."

This study indicates a greater need among doctors to follow best-practice guidelines for sharing information about integrative practices, combining conventional western and CAM approaches, Burke said.

"It's highly likely that a lack of knowledge prevents some individuals from using these integrative approaches -- if they knew more, they would use them more," Burke said. "These are cost-effective treatments that have limited side effects and may actually help remediate people's problems. Especially in lower-income communities, it is important for health care providers to recommend them."

"Limited health knowledge as a reason for non-use of four common complementary health practices" by Adam Burke and co-authors Richard L. Nahin and Barbara J. Stussman of the National Center for Complementary and Integrative Health was published in PLOS ONE on June 17.

Story Source:

The above post is reprinted from materials provided by San Francisco State University. Note: Materials may be edited for content and length.

Journal Reference:
Adam Burke, Richard L. Nahin, Barbara J. Stussman. Limited Health Knowledge as a Reason for Non-Use of Four Common Complementary Health Practices. PLOS ONE, 2015; 10 (6): e0129336 DOI: 10.1371/journal.pone.0129336

Cite This Page:
San Francisco State University. "Knowledge about alternative medicine connected to education, income." ScienceDaily. ScienceDaily, 17 June 2015. <www.sciencedaily.com/releases/2015/06/150617144426.htm>.

Fructose powers a vicious circle

Date: June 17, 2015

Source: ETH Zurich

Researchers have found a hitherto unknown molecular mechanism that is driven by fructose and can lead to cardiac enlargement and heart failure.
High consumption of fructose can lead to uncontrolled growth of cardiomyocytes and heart attack.
Credit: Copyright ETH Zurich/Peter Mirtschnik and Tatiana Simka

'Walk through any supermarket and take a look at the labels on food products, and you'll see that many of them contain fructose, often in the form of sucrose (table sugar)' -- that's how Wilhelm Krek, professor for cell biology at ETH Zurich's Institute for Molecular Health Sciences, summarises the problem with today's nutrition. Prepared foods and soft drinks in particular, but even purportedly healthy fruit juices contain fructose as an artificial additive -- often in high quantities. In recent decades fructose spread throughout the food market, due to a reputation as being less harmful than glucose. In contrast to glucose, fructose barely increases blood glucose levels and insulin secretion. This avoids frequently recurring insulin spikes after any glucose consumption, which are judged harmful. In addition, fructose is sweeter to the taste.

But there's a downside: the liver converts fructose very efficiently into fat. People who consume too much high-fructose food can in time become overweight and develop high blood pressure, dyslipidaemia with fatty liver and insulin resistance -- symptoms that doctors group together under the name metabolic syndrome.

Unchecked growth of the heart muscle

A new paper by Krek and his team member Peter Mirtschink describes a further, more troubling side effect of fructose. The researchers have discovered a previously unknown molecular mechanism that points to fructose as a key driver of uncontrolled growth of the heart muscle, a condition that can lead to fatal heart failure. Their study was recently published in Nature.

When a person has high blood pressure, the heart has to grow as it is harder to pump the blood through the circulatory system. These growing heart muscle cells require a considerable amount of oxygen. However, since not enough oxygen is available to adequately supply the increased growth, the cells switch to an alternative energy supply. Instead of drawing energy from fatty acids, they rely more on an anaerobic process called glycolysis -- literally, the 'splitting of sugars'. If the heart muscle cells can access fructose in addition to glucose, this can set off a fatal chain reaction.

Flipping the switch for fructose metabolism

In the study, Krek's research group demonstrates that a lack of oxygen in the heart cells cues the appearance of the HIF molecule. This is a universal molecular switch that flips whenever a pathological growth process is under way, such as cardiac enlargement or cancer. HIF causes the heart muscle cells to produce ketohexokinase-C (KHK-C), the central enzyme in fructose metabolism. KHK-C has a high affinity for fructose and can therefore process it very efficiently. The production of KHK-C also has a reinforcing effect on glycolysis. Since fructose metabolism doesn't involve any negative feedback regulation, a vicious cycle starts that can lead to heart failure.

To investigate this mechanism, the researchers used not only mouse models but also biological samples from patients with pathological heart enlargement accompanied by a narrowing of the aortic valve. Samples of heart muscle cells taken by surgeons during heart operations provided the ETH researchers with the means for proving that such cells really do have more HIF and KHK-C molecules. In mice that were suffering from chronic high blood pressure, the researchers turned off the KHK enzyme, which indeed inhibited enlargement of the heart.

One gene, two enzymes

Another fact worthy of note is that the body also contains KHK-A, an enzyme very similar to KHK-C except that it has poor preference for fructose. Both these enzymes have the same genetic code; the difference between them comes from how a molecular cutting tool tailors their construction blueprint -- their messenger RNA, which is a transcript of the relevant gene. Depending on requirements, one of two blueprints can be generated from the same gene to produce either of two different enzymes. The expert term for this process is 'alternative splicing'. Krek explains, 'About 95 percent of all human genes are alternatively spliced. It's a major way to create the extraordinary variety of proteins, enzymes and regulators in the human body.'

Normally primarily liver cells produce the fructose-friendly KHK-C enzyme; other organs produce almost exclusively KHK-A. Now for the first time, the ETH researchers are showing that even an organ like the heart is capable of producing KHK-C, the more efficient of the two enzymes, if it is exposed to pathogenic stress factors. In the process, HIF activates the molecular cutting tool, or splicing factor, SF3B1. This molecule is often genetically altered in many types of cancer, which possibly indicates that even the growth of cancer can be affected by fructose.

Normal fruit consumption safe

Large volumes of fructose are added to many foods, but especially to sweet beverages and soft drinks. This practice drove up per capita consumption of high fructose corn syrup in the USA between 1970 and 1997, from 230 grams per year to over 28 kilograms.

But Mirtschink provides reassurance that eating a normal amount of fruit daily is safe and healthy. 'Besides fructose, fruit contains plenty of important trace elements, vitamins and fibre,' he says. People should, however, avoid overly sweet soft drinks and fruit juices -- these often have sugar added -- as well as ready-made meals and other foods to which large amounts of fructose are added as a flavour carrier. 'Just this surplus of fructose can help trigger the mechanism we have described if one of the stress factors is present, such as cardiac valve disease or high blood pressure,' Mirtschink emphasises.

Story Source:

The above post is reprinted from materials provided by ETH Zurich. Note: Materials may be edited for content and length.

Journal Reference:
Peter Mirtschink, Jaya Krishnan, Fiona Grimm, Alexandre Sarre, Manuel Hörl, Melis Kayikci, Niklaus Fankhauser, Yann Christinat, Cédric Cortijo, Owen Feehan, Ana Vukolic, Samuel Sossalla, Sebastian N. Stehr, Jernej Ule, Nicola Zamboni, Thierry Pedrazzini, Wilhelm Krek. HIF-driven SF3B1 induces KHK-C to enforce fructolysis and heart disease. Nature, 2015; DOI: 10.1038/nature14508

Cite This Page:
ETH Zurich. "Fructose powers a vicious circle." ScienceDaily. ScienceDaily, 17 June 2015. <www.sciencedaily.com/releases/2015/06/150617135038.htm>.

Adenosine in Ambrosia pollen increases allergic response

Study reveals what makes ragweed pollen so allergenic

Date: June 17, 2015

Source: Technische Universitaet Muenchen

Ragweed (Ambrosia artemisiifolia) -- an otherwise unremarkable plant -- produces pollen that can trigger strong allergic reactions such as asthma even in very small quantities. Scientists have now published a study showing that the substance previously identified as the major allergen only induces such a vigorous allergic response in combination with the adenosine also present in the pollen.

Ragweed (Ambrosia artemisiifolia) - an otherwise unremarkable plant - produces pollen that can trigger strong allergic reactions such as asthma even in very small quantities. Scientists from Technische Universität München (TUM) and Helmholtz Zentrum München have now published a joint study showing that the substance previously identified as the major allergen only induces such a vigorous allergic response in combination with the adenosine also present in the pollen.

Ragweed only started to become widespread in the last few decades. To date, the major allergen within its pollen was thought to be the protein Amb a 1. This is because the majority of humans that come into contact with ragweed pollen develop antibodies against this protein - one of the body's protective mechanisms against undesirable substances or pathogens. In an allergic reaction, though, these antibodies are produced unnecessarily.

New experimental disease model for allergic symptoms

If ragweed pollen enters the airways, it triggers a strong inflammatory reaction in the lung tissue, which can result in respiratory problems or even asthma. A team led by Prof. Claudia Traidl-Hoffmann, TUM Chair for Environmental Medicine (UNIKA-T), and Prof. Carsten Schmidt-Weber, Director of the Center of Allergy and Environment (ZAUM) - a cooperation between TUM and the Helmholtz Zentrum München - has now investigated these allergic responses for the first time with an experimental disease model they developed. The scientists used this to test how individual components of the pollen affected pulmonary tissue.

Describing the findings, Dr. Maria Wimmer, one of the study's main authors together with Dr. Francesca Alessandrini, explains: "We were able to show that the major allergen Amb a 1 barely triggered inflammation on its own - in contrast to the whole pollen extract, which was highly allergenic."

Pollen-derived adenosine exacerbates allergic reaction

The experimental disease model entailed intranasal instillation of different pollen components over eleven days. The researchers then examined the lungs for signs of inflammation, including the presence of specific immune cells in the tissue. During this study, the whole pollen extract, just the protein Amb a 1 or a protein-free fraction of the pollen extract were applied.

"Contrary to our expectations, only the whole extract produced an allergic reaction. This led us to assume that another substance besides Amb a 1 is responsible for the pollen's effect," reveals Alessandrini. In their efforts to identify a possible candidate, the scientists were aided by one of their own previous studies in which a high concentration of adenosine was detected in birch pollen. "Large amounts of adenosine are also present in ragweed pollen, making this a promising avenue of investigation," adds the researcher.

To test this hypothesis, the scientists removed adenosine from the whole pollen extract and administered the mixture again. Only minimal signs of inflammation were detected as a result. Giving adenosine on its own also triggered no clear allergic reaction in the lungs.

Adenosine receptor antagonists to treat allergic asthma?

Adenosine also occurs naturally in the human body and is involved in many different processes - the surface of almost every cell thus features dedicated recognition molecules. "Exactly how adenosine aggravates allergies is something we have yet to determine. Evidently, though, pollen-derived adenosine binds to the body's own receptors and can trigger allergies in combination with other substances," clarifies Wimmer.

Experimental studies have already demonstrated that adenosine receptor antagonists can aid the treatment of asthma by blocking the body's adenosine receptors. Summarizing upcoming scientific plans, Wimmer concludes: "Since our study shows that adenosine is a decisive factor in ragweed allergy, our next aim is to test whether these substances can relieve or prevent asthmatic symptoms here too."

Story Source:

The above post is reprinted from materials provided by Technische Universitaet Muenchen. Note: Materials may be edited for content and length.

Journal Reference:
M. Wimmer, F. Alessandrini, S. Gilles, U. Frank, S. Oeder, M. Hauser, J. Ring, F. Ferreira, D. Ernst, J. B. Winkler, P. Schmitt-Kopplin, C. Ohnmacht, H. Behrendt, C. Schmidt-Weber, C. Traidl-Hoffmann, J. Gutermuth. Pollen-derived adenosine is a necessary cofactor for ragweed allergy. Allergy, 2015; DOI: 10.1111/all.12642

Cite This Page:
Technische Universitaet Muenchen. "Adenosine in Ambrosia pollen increases allergic response: Study reveals what makes ragweed pollen so allergenic." ScienceDaily. ScienceDaily, 17 June 2015. <www.sciencedaily.com/releases/2015/06/150617104415.htm>.

Chocolate for your heart

Eating 100 g of chocolate daily linked to lowered heart disease and stroke risk 

Date: June 15, 2015 Source: 

BMJ Summary: 
Eating up to 100 g of chocolate every day is linked to lowered heart disease and stroke risk. The calculations showed that compared with those who ate no chocolate higher intake was linked to an 11% lower risk of cardiovascular disease and a 25% lower risk of associated death.
Eating chocolate regularly was linked to a 25% lower risk of any episode of cardiovascular disease and a 45% lower risk of associated death.
Credit: © larisabozhikova / Fotolia

Eating up to 100 g of chocolate every day is linked to lowered heart disease and stroke risk, finds research published online in the journal Heart.

There doesn't seem to be any evidence for cutting out chocolate to lower the risk of cardiovascular disease, conclude the researchers.

They base their findings on almost 21,000 adults taking part in the EPIC-Norfolk study, which is tracking the impact of diet on the long term health of 25,000 men and women in Norfolk, England, using food frequency and lifestyle questionnaires.

The researchers also carried out a systematic review of the available international published evidence on the links between chocolate and cardiovascular disease, involving almost 158,000 people--including the EPIC study participants.

The EPIC-Norfolk participants (9214 men and 11 737 women) were monitored for an average of almost 12 years, during which time 3013 (14%) people experienced either an episode of fatal or non-fatal coronary heart disease or stroke.

Around one in five (20%) participants said they did not eat any chocolate, but among the others, daily consumption averaged 7 g, with some eating up to 100 g.

Higher levels of consumption were associated with younger age and lower weight (BMI), waist: hip ratio, systolic blood pressure, inflammatory proteins, diabetes and more regular physical activity --all of which add up to a favourable cardiovascular disease risk profile.

Eating more chocolate was also associated with higher energy intake and a diet containing more fat and carbs and less protein and alcohol.

The calculations showed that compared with those who ate no chocolate higher intake was linked to an 11% lower risk of cardiovascular disease and a 25% lower risk of associated death.

It was also associated with a 9% lower risk of hospital admission or death as a result of coronary heart disease, after taking account of dietary factors.

And among the 16,000 people whose inflammatory protein (CRP) level had been measured, those eating the most chocolate seemed to have an 18% lower risk than those who ate the least.

The highest chocolate intake was similarly associated with a 23% lower risk of stroke, even after taking account of other potential risk factors.

Of nine relevant studies included in the systematic review, five studies each assessed coronary heart disease and stroke outcome, and they found a significantly lower risk of both conditions associated with regular chocolate consumption.

And it was linked to a 25% lower risk of any episode of cardiovascular disease and a 45% lower risk of associated death.

This is an observational study so no definitive conclusions about cause and effect can be drawn. And the researchers point out that food frequency questionnaires do involve a certain amount of recall bias and underestimation of items eaten.

Reverse causation--whereby those with a higher cardiovascular disease risk profile eat less chocolate and foods containing it than those who are healthier--may also help to explain the results, they say.

Nevertheless, they add: "Cumulative evidence suggests that higher chocolate intake is associated with a lower risk of future cardiovascular events."

And they point out that as milk chocolate, which is considered to be less 'healthy' than dark chocolate, was more frequently eaten by the EPIC-Norfolk participants, the beneficial health effects may extend to this type of chocolate too.

"This may indicate that not only flavonoids, but also other compounds, possibly related to milk constituents, such as calcium and fatty acids, may provide an explanation for the observed association," they suggest.

And they conclude: "There does not appear to be any evidence to say that chocolate should be avoided in those who are concerned about cardiovascular risk."

Story Source:

The above post is reprinted from materials provided by BMJ. Note: Materials may be edited for content and length.

Journal Reference: 
Chun Shing Kwok, S Matthijs Boekholdt, Marleen A H Lentjes, Yoon K Loke, Robert N Luben, Jessica K Yeong, Nicholas J Wareham, Phyo K Myint, Kay-Tee Khaw. Habitual chocolate consumption and risk of cardiovascular disease among healthy men and women. Heart, 15 June 2015 DOI: 10.1136/heartjnl-2014-307050

Cite This Page: 
BMJ. "Chocolate for your heart: Eating 100 g of chocolate daily linked to lowered heart disease and stroke risk." ScienceDaily. ScienceDaily, 15 June 2015. <www.sciencedaily.com/releases/2015/06/150615191518.htm>.

Legalizing medical marijuana does not increase use among adolescents

Date: June 15, 2015 

Source: The Lancet Summary: 

A nationwide study analyzing 24 years of data (1991 to 2014) from over one million American adolescents in the 48 contiguous states has found no evidence that legalizing the use of marijuana for medical purposes leads to increased use among teenagers.
A new study showed no significant difference in adolescent marijuana use in 21 states with medical marijuana laws before or after implementation of these laws.
Credit: © goodmanphoto / Fotolia

A nationwide study analysing 24 years of data (1991 to 2014) from over one million American adolescents in the 48 contiguous states has found no evidence that legalising the use of marijuana for medical purposes leads to increased use among teenagers.

The study, published in The Lancet Psychiatry journal showed no significant difference in adolescent marijuana use in 21 states with medical marijuana laws before or after implementation of these laws.

Since 1996, 23 US states and the District of Columbia have passed laws allowing the medical use of marijuana. State legalisation of medical marijuana has raised concerns about increased accessibility and acceptability of marijuana to teenagers.

In this study, Dr Deborah Hasin, Professor of Epidemiology at Columbia University Medical Center, New York, USA and colleagues examined the relationship between the legalisation of medical marijuana and adolescent marijuana use by analysing national 'Monitoring the Future' survey data* from over one million students in the 8th, 10th, and 12th grades (aged 13-18) between 1991 and 2014 -- a period when 21 contiguous states passed laws allowing marijuana use for medical purposes.

The findings showed that although marijuana use in the previous 30 days was more prevalent in states that enacted medical marijuana laws than those that did not, rates of adolescent marijuana use did not increase after these laws were introduced. These findings persisted even after taking into account individual, school, and state-level factors that can affect marijuana use (such as age, ethnicity, public versus private school, proportion of each state's population who were male or white).

According to Dr Hasin, "Our findings provide the strongest evidence to date that marijuana use by teenagers does not increase after a state legalises medical marijuana. Rather, up to now, in the states that passed medical marijuana laws, adolescent marijuana use was already higher than in other states. Because early adolescent use of marijuana can lead to many long-term harmful outcomes, identifying the factors that actually play a role in adolescent use should be a high research priority."[2]

Writing in a linked Comment, Dr Kevin Hill from the Division of Alcohol and Drug Abuse, McLean Hospital, Belmont, MA, USA says, "The growing body of research that includes this study suggests that medical marijuana laws do not increase adolescent use, and future decisions that states make about whether or not to enact medical marijuana laws should be at least partly guided by this evidence. The framework of using a scientific method to challenge what might be ideological beliefs must remain an important driver of future research on marijuana policy."

The research is being presented at the College on Problems of Drug Dependence annual meeting in Phoenix, Arizona, USA.

This study was funded by the US National Institute on Drug Abuse, Columbia University Mailman School of Public Health, and the New York State Psychiatric Institute.

*Monitoring the Future is an ongoing study of the behaviours, attitudes, and values of American secondary school students, college students, and young adults. Each year, a total of approximately 50000 8th, 10th, and 12th grade students are surveyed (12th graders since 1975, and 8th and 10th graders since 1991)

Story Source:

The above post is reprinted from materials provided by The Lancet. Note: Materials may be edited for content and length.

Journal Reference: 
Deborah S Hasin, Melanie Wall, Katherine M Keyes, Magdalena Cerdá, John Schulenberg, Patrick M O’Malley, Sandro Galea, Rosalie Pacula, Tianshu Feng. Medical marijuana laws and adolescent marijuana use in the USA from 1991 to 2014: results from annual, repeated cross-sectional surveys. The Lancet, 2015 DOI: 10.1016/S2215-0366(15)00217-5

Cite This Page: 
The Lancet. "Legalizing medical marijuana does not increase use among adolescents." ScienceDaily. ScienceDaily, 15 June 2015. <www.sciencedaily.com/releases/2015/06/150615190629.htm>.

Avocados may hold the answer to beating leukemia

Date: June 15, 2015

Source: University of Waterloo

Rich, creamy, nutritious and now cancer fighting. New research reveals that molecules derived from avocados could be effective in treating a form of cancer. AML is a devastating disease and proves fatal within five years for 90 per cent of seniors over age 65. This new avocado-derived drug could one day significantly increase life expectancy and quality of life for AML patients.
Professor Paul Spagnuolo from the University of Waterloo has discovered a lipid in avocados that combats acute myeloid leukemia by targeting the root of the disease -- leukemia stem cells. Worldwide, there are few drug treatments available to patients that target leukemia stem cells.
Credit: Light Imaging/University of Waterloo

Rich, creamy, nutritious and now cancer fighting. New research reveals that molecules derived from avocados could be effective in treating a form of cancer.

Professor Paul Spagnuolo from the University of Waterloo has discovered a lipid in avocados that combats acute myeloid leukemia (AML) by targeting the root of the disease -- leukemia stem cells. Worldwide, there are few drug treatments available to patients that target leukemia stem cells.

AML is a devastating disease and proves fatal within five years for 90 per cent of seniors over age 65. Spagnuolo's new avocado-derived drug could one day significantly increase life expectancy and quality of life for AML patients.

"The stem cell is really the cell that drives the disease," said Professor Spagnuolo, in Waterloo's School of Pharmacy. "The stem cell is largely responsible for the disease developing and it's the reason why so many patients with leukemia relapse. We've performed many rounds of testing to determine how this new drug works at a molecular level and confirmed that it targets stem cells selectively, leaving healthy cells unharmed."

Spagnuolo's research is published in Cancer Research, a top-ten oncology journal. Through partnership with the Centre for Commercialization of Regenerative Medicine (CCRM) he has also filed a patent application for the use of the compound, named avocatin B, to treat AML.

"It's an exciting time for our lab. With the help of CCRM we are now pursuing commercial partnership that would take avocatin B into clinical trials," said Professor Spagnuolo. "Not only does avocatin B eliminate the source of AML, but its targeted, selective effects make it less toxic to the body, too."

The drug is still years away from becoming approved for use in oncology clinics, but Spagnuolo is already performing experiments to prepare the drug for a Phase I clinical trial. This is the first round of trials where people diagnosed with AML could have access to the drug.

Professor Spagnuolo is among only a handful of researchers worldwide, applying the pharmaceutical industry's rigorous drug discovery research processes to food-derived compounds, called nutraceuticals.

There are multiple potential applications for Avocatin B beyond oncology, and the drug is just one of several promising compounds that Spagnuolo and his team have isolated from a library of nutraceuticals. Most labs would use food or plant extracts, but Spagnuolo prefers the precision of using nutraceuticals with defined structures.

"Extracts are less refined. The contents of an extract can vary from plant to plant and year to year, depending on lots of factors -- on the soil, the location, the amount of sunlight, the rain," said Spagnuolo. "Evaluating a nutraceutical as a potential clinical drug requires in-depth evaluation at the molecular level. This approach provides a clearer understanding of how the nutraceutical works, and it means we can reproduce the effects more accurately and consistently. This is critical to safely translating our lab work into a reliable drug that could be used in oncology clinics."

Story Source:

The above post is reprinted from materials provided by University of Waterloo. Note: Materials may be edited for content and length.

Journal Reference:
E. A. Lee, L. Angka, S.-G. Rota, T. Hanlon, A. Mitchell, R. Hurren, X. M. Wang, M. Gronda, E. Boyaci, B. Bojko, M. Minden, S. Sriskanthadevan, A. Datti, J. L. Wrana, A. Edginton, J. Pawliszyn, J. W. Joseph, J. Quadrilatero, A. D. Schimmer, P. A. Spagnuolo. Targeting Mitochondria with Avocatin B Induces Selective Leukemia Cell Death. Cancer Research, 2015; 75 (12): 2478 DOI: 10.1158/0008-5472.CAN-14-2676

Cite This Page:
University of Waterloo. "Avocados may hold the answer to beating leukemia." ScienceDaily. ScienceDaily, 15 June 2015. <www.sciencedaily.com/releases/2015/06/150615142715.htm>.

Biodiversity reduces human, wildlife diseases and crop pests

Study confirms 'dilution effect hypothesis' that suggests biodiversity loss in nature poses a public health threat by causing and exacerbating disease outbreaks

Date: June 15, 2015

Source: University of South Florida (USF Health)

With infectious diseases increasing worldwide, the need to understand how and why disease outbreaks occur is becoming increasingly important. Looking for answers, a team of biologists found broad evidence that supports the controversial 'dilution effect hypothesis,' which suggests that biodiversity limits outbreaks of disease among humans and wildlife.
A team of University of South Florida biologists and colleagues found broad evidence that supports the controversial 'dilution effect hypothesis,' which suggests that biodiversity limits outbreaks of disease among humans and wildlife. The research may be critical to understanding how and why disease outbreaks occur.
Credit: Courtesy of the University of South Florida

With infectious diseases increasing worldwide, the need to understand how and why disease outbreaks occur is becoming increasingly important. Looking for answers, a team of University of South Florida (USF) biologists and colleagues found broad evidence that supports the controversial 'dilution effect hypothesis,' which suggests that biodiversity limits outbreaks of disease among humans and wildlife.

The paper describing their research appears in a recent issue of theProceedings of the National Academy of Sciences.

'The dilution effect hypothesis is important because it warns that human-mediated biodiversity losses can exacerbate disease outbreaks, yet it has been contentiously debated,' said study lead author Dr. David Civitello, postdoctoral researcher in the Department of Integrative Biology at USF.

Much of the debate about the dilution effect hypothesis has focused on whether it applies generally or only to a few select parasites. Until now, there have been no quantitative assessments to broadly support or refute it, and the lack of evidence has hampered understanding the relationship between biodiversity and disease risk.

In reaching their conclusions, the research team reviewed more than 200 assessments relating biodiversity to disease and found that the dilution effect applied broadly to many parasitic species.

'Our study found broad evidence that species-rich communities suffer less infectious disease, and the magnitude of this effect was independent of host density, study design, type and specialization of parasites, and whether the parasite infected humans or wildlife, indicating that dilution was robust across all ecological contexts examined,' stated Civitello. 'This suggests that maintaining biodiversity in nature could reduce the abundance of many parasites of humans and wildlife,' explained Civitello. 'Conversely, human-induced declines in biodiversity could contribute to increases in both human and wildlife diseases.'

According to the study's senior co-author Dr. Jason Rohr, associate professor in the USF Department of Integrative Biology, they also found similar effects of biodiversity in plant-herbivore systems. 'We also found that plant biodiversity reduced the abundance of herbivore pests. So, biodiversity can inhibit two types of harmful natural enemies, parasites and herbivore pests, and this might increase the stability and production of natural ecosystems.'

Their findings not only contribute substantially to a debate in ecology research, said the authors, but also have implications for public health and make a case for better management of natural systems, such as forests and croplands. The researchers suggest that biodiversity conservation programs might provide a strategy to minimize pests and mitigate disease outbreaks that are the consequence of human-induced decreases to biodiversity. They noted, however, that 'biodiversity does not inhibit every natural enemy in every system.'

'Our results highlight the need to move beyond debates over the generality of the dilution effect toward a mechanistic, predictive framework for biodiversity-disease interactions,' said Civitello. 'Nonetheless, a greater understanding of the mechanisms underlying dilution effects is still needed to maximize the chances of designing successful control programs for specific parasites or herbivores.'

Story Source:

The above post is reprinted from materials provided by University of South Florida (USF Health). Note: Materials may be edited for content and length.

Journal Reference:
David J. Civitello, Jeremy Cohen, Hiba Fatima, Neal T. Halstead, Josue Liriano, Taegan A. McMahon, C. Nicole Ortega, Erin Louise Sauer, Tanya Sehgal, Suzanne Young, Jason R. Rohr. Biodiversity inhibits parasites: Broad evidence for the dilution effect. Proceedings of the National Academy of Sciences, 2015; 201506279 DOI:10.1073/pnas.1506279112

Cite This Page:
University of South Florida (USF Health). "Biodiversity reduces human, wildlife diseases and crop pests: Study confirms 'dilution effect hypothesis' that suggests biodiversity loss in nature poses a public health threat by causing and exacerbating disease outbreaks." ScienceDaily. ScienceDaily, 15 June 2015. <www.sciencedaily.com/releases/2015/06/150615094309.htm>.

Do insect societies share brain power?

Social brains may have evolved very differently in insects than in vertebrates

Date: June 16, 2015

Source: Drexel University

The cooperative or integrative aspects of insect colonies, such as information sharing among colony mates, can reduce the need for individual cognition in these societies, a new study suggests. Researchers compared social vs. solitary wasp species and found evidence that social brain evolution could dramatically different in insects than in vertebrates -- where complex societies require bigger brains.

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FDA takes step to remove artificial trans fats in processed foods

Action expected to prevent thousands of fatal heart attacks

Date: June 16, 2015

Source: FDA


Based on a thorough review of the scientific evidence, the U.S. Food and Drug Administration finalized its determination that partially hydrogenated oils (PHOs), the primary dietary source of artificial trans fat in processed foods, are not "generally recognized as safe" or GRAS for use in human food. Food manufacturers will have three years to remove PHOs from products.~

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Hyperlipidemia, caused by a high-fat diet, aggressively accelerates organ rejection

Date: June 16, 2015

Source: Tufts University


Two studies demonstrate that hyperlipidemia (high cholesterol and high triglycerides in the blood) caused by a high-fat diet accelerates heart-transplant rejection in mice. The researchers also found that simply feeding mice a high-fat diet increased organ rejection.

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Vitamin D status related to immune response to HIV-1

Date: June 15, 2015

Source: Penn State


Vitamin D plays an important part in the human immune response and deficiency can leave individuals less able to fight infections like HIV-1. Now an international team of researchers has found that high-dose vitamin D supplementation can reverse the deficiency and also improve immune response.

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Área verde humaniza ambiente em hospital

Por Da Redação - agenusp@usp.br
Publicado em 16/junho/2015 | Editoria

Alessandra Postali e Caio Albuquerque, da Assessoria de Comunicação da Esalq
Benefícios foram constatados por usuários dos espaços

Com o objetivo de divulgar a importância da implantação de áreas verdes em unidades hospitalares, tornando o ambiente mais humanizado e menos estressante, a arquiteta e urbanista Léa Yamaguchi Dobbert realizou pesquisa no Programa de Pós-graduação (PPG) em Recursos Florestais, da Escola Superior de Agricultura Luiz de Queiroz (Esalq) da USP, em Piracicaba. Orientada pelo professor do Departamento de Ciências Florestais, Demóstenes Ferreira da Silva Filho, Léa propôs à direção do Santa Casa de Valinhos (interior de São Paulo), a recuperação do local por meio da implantação de componentes arbóreos e vegetação, requalificando as áreas livres existentes entre as alas de internação.

Nas primeiras décadas do século 20, profissionais da área de saúde investiram em ambientes funcionais de trabalho, dando ênfase à implantação de equipamentos de alta tecnologia, sem se preocupar com o grau de conforto proporcionado pelo ambiente físico. Trabalhos científicos nesta área classificaram os espaços como estressantes e inadequados em razão de não observarem as carências emocionais e psicológicas dos usuários.

“Esse estudo provém de uma inquietação, fruto de uma experiência como interna na Irmandade Santa Casa de Valinhos (SP), quando pude vivenciar a falta de um espaço não só agradável, mas saudável, para realizar as caminhadas orientadas pelo médico, tendo de fazê-las nos corredores escuros e com pouca ventilação”, conta a pesquisadora.

Espaços ajardinados

“Para verificar quais interferências foram proporcionadas pelos espaços ajardinados, realizei 596 entrevistas com usuários dos espaços analisados, a fim de verificar seu grau de conforto térmico e bem estar”. A requalificação das áreas foi feita por meio de trabalho voluntário e com doação de viveiros de plantas.

Segundo Léa, os benefícios puderam ser constatados pela satisfação dos usuários dos espaços, em relação ao conforto térmico, visual e psíquico, que pôde ser comprovado por diversos relatos dos entrevistados. “O paciente, já fragilizado pelo estado em que se encontra, quando tem um ambiente mais aconchegante e familiar, certamente se sente mais calmo, o que reflete de forma direta em sua saúde”, afirmou a arquiteta.

Para a pesquisadora, mais estudos devem ser realizados a fim de comprovar a importância das áreas verdes hospitalares. “Hoje existe uma manutenção deficiente, por isso é necessário o reconhecimento por parte dos gestores em relação ao valor desses espaços”. O estudo foi financiado pela Coordenação de Aperfeiçoamento de Pessoal de Nível Superior (Capes).

Foto: Léa Yamaguchi Dobbert

Mais informações: (19) 3429-4485 / 3429-4109 / 3447.8613


DNA explica evolução social das abelhas

Por Rita Stella, de Ribeirão Preto - ritastella@usp.br
Publicado em 15/junho/2015 | Editoria : Ciências | Imprimir

Pesquisadores da USP, em Ribeirão Preto, acabam de ver resultados de seus estudos em genética de abelhas publicados em duas revistas de grande impacto científico. A edição de abril da Genome Biology traz a análise e comparação de genomas de duas espécies de mamangavas, a Bombus terrestres e Bombus impatiens; e a edição de junho da Science, a análise de um conjunto de dez genomas de abelhas de diferentes graus de sociabilidade, além de sequenciamento de seis novos genomas.
Chamou a atenção a maior quantidade de alterações em regiões do DNA

Um desses seis novos genomas apresentados é o da Melipona quadrifasciata, uma espécie de abelhas sem ferrão do Brasil. Explicam os pesquisadores da rede Laboratório de Biologia de Desenvolvimento de Abelhas (LBDA), professores Klaus Hartfelder, da Faculdade de Medicina de Ribeirão Preto (FMRP), e Zilá Luz Paulino Simões, da Faculdade de Filosofia e Ciências e Letras de Ribeirão Preto (FFCLRP), ambos da USP, que juntas “essas dez espécies representam todo o espectro de socialidade em abelhas, desde o estilo de vida não social [solitário], o estilo facultativo social, o primitivo eussocial do gênero Bombus, e o altamente eussocial das duas espécies de Apis e da Melipona quadrifasciata”.

O que mais chamou a atenção, garantem os especialistas, foi a maior quantidade de alterações em regiões do DNA ligados ao estilo de vida das abelhas altamente sociáveis (aquelas que vivem em sistemas de castas com grande complexidade social), quando comparadas com as solitárias. Isso, além de conseguirem demonstrar efetivamente que essas regiões estão relacionadas ao grau de socialização desses insetos.

Essas diferenças explicam, segundo eles, a relação “das redes gênicas mais extensas e de maior plasticidade com o maior grau de flexibilidade fenotípica”; ou seja, o desenvolvimento de castas (rainha e operárias) que funcionam de formas distintas nas colmeias, como uma maior flexibilidade na divisão de trabalho entre as operárias.

Vida social

“Tais caraterísticas há muito tempo são consideradas como fundamentais para a vida social das abelhas”. E, com estes estudos, “ficou agora evidenciada uma assinatura genômica para tal plasticidade fenotípica e de comportamento”, observam os pesquisadores. Outra questão que foi explicada geneticamente foi a de “uma aparente seleção positiva e de evolução rápida em genes associados à percepção de odores, as odorant binding proteins, nas espécies mais sociais”.

A disponibilidade dessas informações genéticas devem facilitar as pesquisas sobre “a expressão gênica nas abelhas, tanto para questões puramente acadêmicas, como a da evolução gênica dentro dos diferentes grupos de abelhas, como também estudos aplicados, relacionados à conservação de polinizadores e de testes de agrotóxicos”. São, portanto, animadoras as perspectivas para a “genômica de abelhas e de outros insetos sociais no Brasil, país que tem uma das maiores biodiversidades nesse grupo de insetos tão importantes para a estabilidade dos ecossistemas e a agricultura”.
Os resultados dos estudos em genética de abelhas foram publicados em duas revistas de grande impacto científico (*)

Os dois especialistas da USP adiantam que, entre os grupos de maior interesse “devem figurar as abelhas sem ferrão, os Meliponini, do qual temos agora uma espécie com genoma sequenciado, o que deve estimular e facilitar projetos genômicos com mais espécies desse grupo de polinizadores endêmicos das regiões tropicais do mundo”.

Eles lembram que a Apis melífera é uma espécie introduzida no Novo Mundo em diferentes ciclos entre os séculos 18 e 20. O último levou à “formação de híbridos, chamados de Abelha Africanizada. Já os Meliponini são representados nos Neotrópicos [região que compreende parte do sul do México e da Flórida, EUA, ilhas caribenhas e América do Sul] com mais de 400 espécies, de alto grau de diversidade em termos de estrutura de ninhos e comportamentos, sendo assim excelentes modelos para estudar assinaturas de evolução social nas abelhas”.

A rede Laboratório de Biologia de Desenvolvimento de Abelhas reúne pesquisadores da FMRP e FFCLRP de Ribeirão Preto, da UFSCar de São Carlos, da UNESP de Jaboticabal, e da Universidade Federal de Alfenas (Minas Gerais). A rede participa de consórcios internacionais de genômica de abelhas, nos quais os pesquisadores do LBDA estão envolvidos desde o início do projeto genoma da abelha Apis mellifera, publicado na revista Nature em 2006.

Foto: Marcos Santos / USP Imagens
Foto (*): Divulgação

Mais informações: (16) 3315.3063 e (16) 3315.4332


Matemática usada em análise de plantas propicia diagnóstico médico

Por Da Redação - agenusp@usp.br
Publicado em 9/junho/2015 | Editoria

Por Rui Sintra, da Assessoria de Comunicação do IFSC

Pesquisa do pós-doutorando João Batista Florindo, do Grupo de Computação Interdisciplinar do Instituto de Física de São Carlos (IFSC) da USP, utiliza imagens microscópicas para analisar tipos de cisto bucal, patologia derivada de processos inflamatórios.
Identificação do cisto é fundamental para aplicação do tratamento adequado

A identificação do cisto, que pode ser radicular ou queratocisto, é fundamental para aplicação do tratamento adequado. A técnica de análise de imagem aplicada pelo pesquisador alcançou precisão sensivelmente melhor do que o diagnóstico obtido por outras técnicas automatizadas.

O pesquisador já utilizava esse método para a verificação de plantas, na qual executava um corte na folha de uma determinada espécie de vegetal para observar as suas estruturas complexas através das imagens ampliadas.

Durante o período em que realizou parte de seu pós-doutorado, no Oral Pathology Unit, da School of Dentistry, da University of Birmingham, Reino Unido, sob orientação do professor Gabriel Landini, Florindo arriscou aplicar — só por mera experiência — essa mesma técnica aplicada nas plantas no diagnóstico de cistos bucais.

A exemplo do que ocorre nas plantas, o método permitiu observar a forma como as células da pele se distribuem pelo tecido da área afetada e isso acabou por determinar o tipo de lesão envolvido. “É importante saber qual o tipo de cisto que o indivíduo tem, para determinar o tratamento adequado”, explica o pesquisador.

Análise por camadas

De acordo com Florindo, o tecido humano é formado por várias camadas e, com isso, além de analisar a posição das células, ele teve contato com métodos desenvolvidos pelo professor Landini, que focavam em uma análise por camadas, em vez da abordagem tradicional que leva em conta apenas as células individualmente.

“Decidi regressar às experiências com plantas e, por intermédio das técnicas utilizadas, observei que nelas também era possível analisar as camadas, ou seja, dessa vez, o método de imagem utilizado na pele foi aplicado na planta. Aplicamos a mesma abordagem do tecido humano na análise das plantas, fortalecendo essa simbiose entre imagem médica e vegetal e deu certo”, diz ele.

Além das imagens de cistos, Florindo se dedicada ao desenvolvimento de novas técnicas para análise de plantas. Neste momento, ele trabalha com descritores fractais, um método que permitirá conhecer uma espécie de planta a partir de um banco de dados que apresenta um vasto número de espécies vegetais. Essa técnica, que envolve matemática avançada e Inteligência Artificial (sistemas “treinados” para exercerem determinadas funções, simulando o raciocínio humano), transforma a imagem em um conjunto de números.

Segundo o pesquisador, essa metodologia à base de descritores fractais também poderá ser utilizada tanto na análise de plantas quanto no diagnóstico de cistos e muitas outras patologias, como tumores malignos.

“A literatura reporta o uso de ferramentas semelhantes de análise de imagens microscópicas na busca por possíveis padrões irregulares. Há indícios de que tais padrões poderiam estar relacionados com conjuntos de células que apresentam maiores potenciais para gerarem o câncer, de acordo com a forma como essas células se replicam”, explica ele, cuja meta final será aplicar o método para um diagnóstico mais preciso, que permita, assim, a aplicação de um tratamento que regrida a evolução do cisto bucal, por meio de imagens microscópicas.

Foto: Divulgação / IFSC

Mais informações: (16) 3373-9770


Pesquisa pode viabilizar produção de poderoso antioxidante

Por Da Redação - agenusp@usp.br
Publicado em 8/junho/2015 

Por Rui Sintra, da Assessoria de Comunicação do IFSC
Antioxidante é 550 vezes mais potente que a vitamina E e mais poderoso que o β-caroteno

Pesquisadores do Grupo de Biotecnologia Molecular, do Instituto de Física de São Carlos (IFSC) da USP, estão desenvolvendo um fotobiorreator customizado, de alto desempenho, dedicado ao cultivo em larga escala da microalga Haematococcus pluvialis. Essa microalga produz um poderoso antioxidante — a astaxantina.

Esse antioxidante é 550 vezes mais potente que a vitamina E, e 10 vezes mais poderoso que o β-caroteno, podendo influenciar positivamente na redução das dores nas articulações, artrite e dores nas costas. A astaxantina também é conhecida pela proteção contra fenômenos oxidativos na pele, no sistema nervoso central, no cérebro e no sistema ocular, estimulando o sistema imunológico.

Na natureza, a astaxantina tem papel definido e indispensável: serve para proteger as microalgas quando submetidas ao estresse (água insuficiente, luz solar excessiva ou temperatura inadequada). Submetidas a condições extremas, essas microalgas desenvolvem espontaneamente um mecanismo de autodefesa natural, produzindo astaxantina que as protege.

As microalgas representam um dos mais promissores recursos para a criação de novos produtos, com aplicações em diversos setores, como, por exemplo, alimentar, cosmético, farmacêutico, e até combustível. Contudo, no caso da Haematococcus pluvialis, o seu cultivo em escala comercial apresenta vários desafios em consequência do seu lento crescimento, além de seu complexo ciclo de vida, tendo em vista que sua reprodução é tanto sexuada, quanto assexuada.

A pesquisadora e colaboradora da pesquisa, Patrícia Franklin Mayrink Nogueira, da Universidade Estadual Paulista (Unesp), diz que, atualmente, algumas empresas – principalmente as voltadas à produção de cosméticos – têm trabalhado com a astaxantina sintética. No entanto, ao contrário da molécula natural, a sua congênere artificial pode acarretar problemas funcionais ainda desconhecidos.

“Além de a astaxantina natural ser um fator de marketing, pois as empresas estariam utilizando um produto natural favorável ao meio-ambiente, a produção de microalgas em larga escala permite a absorção de CO2, gás que, em grande quantidade, é prejudicial”, diz a especialista.

O estudo faz parte do projeto de colaboração Brasil-União Européia, “Centro de Processos Biológicos e Industriais para Biocombustíveis / CeProBio”, sob a coordenação do professor Igor Polikarpov, do IFSC, que tem como uma das linhas de pesquisa a produção de biomassa. Nos últimos anos, cresceu o interesse na utilização de microalgas para a produção de energia renovável e substâncias nutracêuticas de alto valor comercial. Hoje, sabe-se que alguns microrganismos produzem o citado carotenoide, porém, a concentração desse nutriente é muito maior em Haematococcus pluvialis.


O fotobiorreator para a produção da microalga está sendo desenvolvido pelo doutorando em Biotecnologia João Fernando Possatto, do IFSC, sob orientação dos professores Igor Polikarpov e Vanderlei Salvador Bagnato, ambos do IFSC, e com a colaboração da pesquisadora Patrícia. O sistema deverá otimizar a produção de biomassa da microalga, além da obtenção da astaxantina, através da otimização dos diversos parâmetros que envolvem o processo de cultivo.

Os pesquisadores analisam as melhores condições de cultivo para a produção de biomassa, assim como os parâmetros de indução da produção de astaxantina, visando várias frentes: otimização do crescimento celular e obtenção do citado pigmento; determinando qual o melhor método para estressar as microalgas; testando a eficiência de diversos tipos de fontes artificiais de luz para esse processo; calculando o custo/benefício do sistema; e verificando a viabilidade de o sistema operar em escala industrial.

O excesso de luz solar é capaz de estressar a microalga, porém, o doutorando explica que é essencial controlar a intensidade luminosa, para proporcionar condições ótimas para o cultivo da Haematococcus pluvialis na fase vegetativa. Por esse motivo, os pesquisadores apostam no desenvolvimento do fotobiorreator que utiliza fontes de luz artificial passível de ser controlada em cada fase do processo de obtenção de biomassa e astaxantina.

Com o protótipo piloto do fotobiorreator constituído e o último teste finalizado, espera-se que seja viabilizado o cultivo da Haematococcus pluvialis, permitindo a inserção do Brasil na comercialização da astaxantina, o que refletirá positivamente em diversas vertentes, seja na área de energia limpa, na indústria de alimentos, ou inclusive na área da saúde.

Foto: Divulgação

Mais informações: (16) 3373-9770


Pesquisadores de Goiás desenvolvem nova medicação para o vitiligo - Jorn...

Agricultoras/es familiares: a linha de frente da luta contra a desertificação (asabrasil.org.br)

Ronaldo Eli (ASACom)  Recife - PE 17/06/2015
"Não existe almoço grátis: invista em solos saudáveis" é o slogan do Dia Mundial de Combate à Desertificação e aos Efeitos da Seca

O nosso Semiárido é dotado de uma grande biodiversidade. Em geral tem o solo fértil, e com proteção e acesso à água, é muito produtivo. Entretanto, grandes extensões de terra na região estão em franco processo de desertificação. E desertificação quer dizer exatamente o que parece: é um processo que faz a terra boa e viva se transformar em um deserto morto. Através da agroecologia e da proposta de convivência com o Semiárido, homens e mulheres têm atuado como agentes da preservação e da recuperação dos solos através de uma produção mais sustentável e hamoniosa com o ambiente, articulando saberes e influenciando políticas.

A Organização das Nações Unidas (ONU) fez do dia 17 de junho o Dia Internacional de Combate à Desertificação e aos Efeitos da Seca, trazendo este ano o tema “Obtenção de segurança alimentar para todos através de sistemas alimentares sustentáveis”. Um dia para refletir sobre a degradação dos solos e as formas de preservá-los. No Brasil, de acordo com o Ministério do Meio Ambiente, as Áreas Susceptíveis à Desertificação (ASD) envolvem os 9 Estados do Nordeste, e parte de Minas Gerais e do Espírito Santo, área onde predomina o Semiárido. São 1.340.863 km2, que representam16% do território brasileiro em 1.488 municípios onde vivem 17% da população brasileira. Nesta área estão 85% dos cidadãos considerados pobres do país. 

Neste debate se evidencia a importância da agricultura familiar agroecológica como forma de garantir a renovação da vida na região. Procópio Lucena, coordenador executivo da ASA pelo estado do Rio Grande do Norte e membro da Comissão Nacional de Combate à Desertificação (CNCD), afirma que “há um conjunto de iniciativas feitas pela sociedade civil, pelo movimento sindical, pelos movimentos sociais, pelos agricultores e agricultoras familiares, pelas comunidades e povos tradicionais, que tem, historicamente, cuidado bem da terra, tratado dela realmente como mãe e irmã.”

Torquato Teixeira Neto, 47, da comunidade Logradorzinho, no município de Messias Targino (RN), 
Torquato Neto na área da experiência, antes (acima) e depois da recuperação (Foto: Fabrício Edino)

mostra na prática o poder de intervenção dos agricultores/as no combate à desertificação. Ele é proprietário de uma área de 15 hectares, e afirma que dois terços desta área estão muito degradadas. “O solo é bastante ruim, e além disso junta o problema da estiagem. Isso atrapalha muito. Já são cinco anos de seca, e a última chuva não deu nem pra encher o reservatório. A situação não tá boa não”, lamenta. Em meio a todas essas dificuldades, Teixeira acolheu a sugestão de experimentar técnicas de recuperação do solo, feita por profissionais do Seapac - Serviço de Apoio aos Projetos Alternativos Comunitários, organização que faz parte da ASA.

Para a experiência, uma área de um hectare foi cercada, há quatro anos, e passou por uma intervenção para implentação de curvas de nível e barreiras de contenção, com o objetivo de favorecer a fixação de nutrientes e humidade no solo, além de reduzir a erosão. Uma parceria com a Prefeitura Municipal garantiu o acesso a restos da poda de árvores, que iam sendo distribuídas no terreno em forma de leiras, cobrindo o solo. Mudas de plantas nativas diversas e sementes de capim foram plantadas, mas muitas mudas não sobreviveram à estiagem prolongada. As que resistiram logo se viram acompanhadas de espécies nativas que nasceram de forma natural, como a flor-de-seda, a jurema, e o juazeiro.

A experiência surpreendeu positivamente o agricultor: “Eu não botava muita fé não. Fiquei surpreso. Era um solo devastado, que não criava nada. Aí agora está nascendo capim, muita erva lá dentro.” Agora, ele pretende estender a prática a outras áreas em sua propriedade, recuperando-a aos poucos. E quando Teixeira recebe visita de outros/as agricultores/as para troca de experiências sobre o cultivo de palma, no qual é uma referência na região, mostra também sua área em recuperação, onde já está inserindo, além da palma, o plantio de cardeiros.

O processo foi acompanhado de perto pelo engenheiro agrônomo Fabrício Edino, que atua no Seapac. O profissional destaca a importância da dedicação do agricultor a esse trabalho, e a construção conjunta de conhecimentos, como elementos importantes para o sucesso nesta ação. “Ele absorveu de uma forma muito prática, e aprendeu fazendo. A gente foi orientando, tentando trazer o saber científico, mas aprimorando isso com a experiência dele. Temos percebido que ele tem incorporado essa ideia com muita propriedade, e isso traz um reflexo grande para a agricultura familiar, porque ele serve de espelho para os outros agricultores”, avalia Edino.

Sociedade civil - Como o Seapac, outras organizações da sociedade civil incentivam formas, familiares ou coletivas, de produção de alimentação saudável, sem agrotóxicos, associada a processos de recuperação e conservação do solo. A organização Centro de Assessoria e Apoio aos trabalhadores e Instituições Não-Governamentais Alternativas (Caatinga), de Pernambuco, promove a constituição de quintais produtivos associada à implementação de tecnologias sociais de estocagem e reuso de água. Os/as participantes recebem orientações e incentivos para produzir sem utilizar agrotóxicos, privilegiando a diversidade.
Alaíde e a produção do seu quintal produtivo (Foto: Elka Macêdo)

É o caso de Alaíde Dionísia Lins. Aos 62 anos de idade, ela mantém um quintal produtivo diversificado. Para ajudar no crescimento das plantas ela utiliza adubo à base de esterco e cobertura morta. Coentro, rúcula, cebolinha, quiabo, salsa, goiaba, macaúba, acerola, berinjela, mamão, banana, côco, romã, tamarindo e abóbora são algumas das culturas que a agricultora produz para consumo e venda. Além disso, ela cria ovelhas, cabras, bovinos, porcos, galinhas, perus, guinés e patos.“Tenho tudo no terreiro de casa, nem verdura a gente bota na geladeira, quando precisa é só ir no quintal. Aí o povo diz para botar um trator aqui dentro. O trator sou eu. Eu pego esses capim morto, ai pego o mato e boto em cima, quando dá um mês a terra fica boa. Boto um estrume e planto o coentro”, ensina satisfeita, Dona Alaíde.

Outra iniciativa que se destaca é o projeto “Mulheres da Caatinga”, da Casa da Mulher do Nordeste (CMN). O projeto mobiliza 210 mulheres agricultoras que vivem no Território do Pajeú, em Pernambuco, para intervirem na recuperação de áreas degradadas da vegetação da Caatinga. Em dois anos foram realizadas várias ações no território, como: a plantação de mais de 46 mil plantas nativas, a ampliação de dois viveiros de mudas na região, a construção de 210 fogões agroecológicos, a realização de oficinas e seminários para formação em educação ambiental e feminista, e a divulgação e multiplicação das experiências das mulheres no programa de rádio Fala Mulher.

Graciete Santos é coordenadora da CMN, e afirma que a prática de pensar alternativas junto com as agricultoras para a recuperação das áreas degradadas tem sido importante para a instituição. “A gente tem identificado o envolvimento, o olhar e o cuidado, essa reunião que as mulheres tem com seu quintal, com a caatinga e a natureza como um todo. Essa experiência tem trazido o quanto as mulheres tem conhecimento construído, nessa relação de observação, prática, experimentação, de inteireza com o meio ambiente. Fica muito claro com essa experiência, que traz essa questão do bioma caatinga, da preservação, o quanto as mulheres já vem fazendo isso de alguma forma” relata Santos.

As experiências de CMN e Caatinga, além do Centro Sabiá, de Pernambuco, e do Centro de Agricultura Alternativa do Norte de Minas (CAA/NM), que fazem parte da ASA em seus respectivos estados, receberão hoje o certificado Dryland Champions, concedido pela Convenção das Nações Unidas de Combate à Desertificação (UNCCD) em parceria com o Ministério do Meio Ambiente(MMA)/Departamento de Combate a Desertificação/Secretaria de Extrativismo e Desenvolvimento Rural Sustentável. São certificadas iniciativas de pessoas, organizações e empresas que contribuem para o manejo sustentável da terra, e, que melhorem as condições de vida das populações e as condições dos ecossistemas afetados pela desertificação e seca. A premiação ocorreu hoje durante o Seminário “Dia Mundial de Luta contra a Desertificação”, que está sendo realizada em Caicó (RN), promovido pela Diocese de Caicó em parceria com o SEAPAC, Departamento de Combate à Desertificação, do MMA, Agência de Desenvolvimento do Seridó (ADESE) e o Comitê da Bacia Hidrográfica Piancó Piranhas Assu (CBH PPA).

Contradição – As experiências que contam com o protagonismos dos povos que trabalham e vivem da terra da região Semiárida dão o testemunho da importância e da satisfação que seus resultados trazem, além do potencial de multiplicação das práticas desenvolvidas. Podem ser, e tem sido, a base para políticas públicas importantes, que promovem a convivência com o clima da região, articuladas com a sociedade, privilegiando a participação, a mobilização e o controle social. Na contramão disto está o agronegócio. Esta modalidade de exploração econômica da terra reforça os processos de degradação, mas recebe os maiores incentivos governamentais, em contradição com a proposta de conservação dos solos assumida pelo país internacionalmente.

Quem traz essa reflexão é Procópio Lucena. Para ele, “do ponto de vista do Governo Brasileiro,você também tem algumas iniciativas que são relevantes, como P1MC, P1+2, a ação com sementes crioulas, mas as ações mais sistemáticas, mais voltadas ao cuidado com a biodiversidade, tem sido muito vagas, porque está investindo fortemente em modelos de agricultura como o agronegócio, a monocultura, grandes projetos de irrigação no Semiárido, insistindo em projeto como o da Chapada do Apodi (leia maisaqui), que expulsa os agricultores familiares para implementar a monocultura.”

Esse comportamento político destoa da compreensão crescente acerca da importância dos solos, inclusive para garantia da disponibilidade de alimentos. Em sua participação no seminário “Nordeste 60 anos depois: mudanças e permanências”, realizado em Natal entre os dias 27 e 29 de maio, Alan Boujanic, representante da Organização das Nações Unidas para Alimentação e Agricultura (FAO) no Brasil, revelou que 95% dos nossos alimentos vêm dos solos, mas 33% dos solos do mundo estão degradados. Ele afirmou quem em 2050 o mundo precisará aumentar a produção de alimentos em 60%, o que reforça o conselho dado no slogan da campanha do Dia Mundial de Combate à Desertificação: “Não existe almoço grátis. Invista em solos saudáveis.”

No contexto atual, o problema não é a falta de alimentos, segundo Lucena. Ele acredita que a questão da fome está ligada à injustiça social: “A fome é fruto da concentração de renda, de riquezas, de terra, de poder, e nisso nós não avançamos. Práticas de conservação, de cuidados com a natureza, com a biodiversidade, com a água, com o solo, com os ecossistemtas, são estratégicas porque são capazes de gerar diversidade de produção, o que gera a boa alimentação, saudável. Não adianta o Brasil produzir 204 milhões de toneladas de grãos, como faz atualmente, quando 70% é soja para exportação, ou milho. Não são os alimentos básicos que a sociedade necessita e que são produzidos pela agricultura familiar camponesa de base agroecológica.”